Noul studiu rescrie istoria familiei de filovirusuri din care fac parte Ebola și virusul Marburg, un virus cu un potențial letal similar.

Organismele filovirale au existat probabil încă din Miocen, epocă care începe acum 23,03 milioane de ani și se încheie acum aproximativ 5,33 milioane de ani. În această perioadă este foarte probabil ca liniile evolutive care au dus la apariția virusurilor Ebola și Marburg să se fi desprins din strămoșul comun al celor două virusuri.

În prealabil oamenii de știință considerau că această familie de filovirusuri ar fi mult mai modernă, apărând în urmă cu aproximativ 10.000 de ani. Noul studiu împinge vechimea acestor virusuri până în perioada în care au apărut primele maimuțe antropoide.

"Filovirusurile sunt mult mai vechi decât am crezut. Aceste organisme interacționează cu organismul mamiferelor de mai multe milioane de ani", susține coordonatorul acestui studiu, Dr. Derek Taylor, biolog la Universitatea Buffalo.

Analiza comparativă a evoluției virusurilor Ebola și Marburg poate oferi noi informații care vor fi folosite atât în obținerea de vaccinuri cât și pentru a identifica eventuali noi agenți patogeni din aceeași familie virală.

Acest studiu nu și-a propus să identifice vârsta tulpinilor moderne ale virusului Ebola. În schimb, el indică faptul că virusurile Ebola și Marburg se află la capătul unor linii evolutive străvechi și că aceste virusuri au avut un strămoș comun în urmă cu 16 până la 23 de milioane de ani.

Autorii studiului au anunțat identificarea unor gene fosile similare celor din filovirusuri la diferite rozătoare. O astfel de genă fosilă, denumită VP35, apare în același loc din genomul a patru specii de rozătoare diferite, două specii de hamster și două de șoareci de câmp. Acest lucru presupune infectarea cu un filovirus produsă în timpul Miocenului sau mai devreme, înainte de diversificarea acestor specii de rozătoare dintr-un strămoș comun.

"Probabilitatea ca o genă virală să se insereze în aceeași poziție genomică la patru specii diferite de rozătoare, în perioade diferite, este foarte mică", explică Dr. Taylor. "Cel mai probabil, acest corp viral a fost prezent în organismul strămoșului comun al acestor rozătoare", a adăugat el.

Materialul genetic conținut de gena fosilă VP35 este mai apropiat de virusul Ebola decât de Marburg, ceea ce indică faptul că aceste două virusuri se despărțiseră deja din strămoșul lor comun în Miocen.

Virusul Ebola în gazdă umană a fost descoperit în 1976 iar oamenii de știință cunosc foarte puține date din istoria acestui virus. Aceeași lipsă de date se aplică și în cazul virusului Marburg, ce a fost descoperit la oameni în 1967. Virusul Marburg a provocat moartea unui asistent medical din Uganda în cursul acestei luni.

Înțelegerea mecanismului evolutiv al acestor virusuri poate contribui la prevenirea și tratarea îmbolnăvirilor, fiind esențială pentru obținerea unui vaccin comun împotriva celor două virusuri.